Marte 2020

Marte 2020

Un rover de la NASA de $ 2.7 mil millones, Perseverance, despegó en cielos despejados sobre el Cabo Cañaveral de Florida el jueves sobre un cohete Atlas V, el comienzo de un viaje de casi siete meses a Marte. Después de pasar 30 minutos iniciales en órbita terrestre, el disparo de un motor de etapa superior envió a la nave espacial a su misión interplanetaria. Si todo sale según lo planeado, el vehículo depositará el vehículo en un cráter en Marte el 18 de febrero.

La misión, oficialmente conocida como Marte 2020, está diseñada para buscar signos de la antigua vida marciana. Se supone que el rover obtendrá muestras de núcleos de rocas y tierra que luego podrían enviarse a la Tierra para su estudio en laboratorios.

“Sentado encima de ese cohete hay una de las mejores cargas útiles interplanetarias jamás reunidas, y los miles de científicos e ingenieros detrás de ellos, tendrían que ser el mejor equipo jamás reunido”, Abigail Allwood, geóloga del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, que está parte del equipo científico, dijo en un correo electrónico mientras ella y sus colegas esperaban el lanzamiento. “Este vehículo va a patear un trasero astrobiológico”.

Los científicos e ingenieros del centro de control de la misión en JPL, en Pasadena, California, tuvieron una mañana doblemente emocionante: experimentaron un terremoto modesto solo unos minutos antes del despegue. Eso atrajo la atención de todos, pero no anuló el cronograma de lanzamiento.

El lanzamiento en sí fue perfecto, informó la NASA, pero hubo un drama a media mañana, ya que las enormes antenas terrestres utilizadas por la agencia espacial inicialmente no pudieron engancharse correctamente en la nave espacial, ya que se precipitó a 25,000 millas por hora de la Tierra. Para el mediodía, el problema de comunicación se había resuelto y los datos de la nave espacial estaban siendo analizados.

“Todas las indicaciones que tenemos, y tenemos bastantes, es que la nave espacial está bien. Es una nave espacial muy estable “, dijo Matthew T. Wallace, Subgerente de Proyectos de Mars 2020, en una conferencia de prensa posterior al lanzamiento. Tras señalar que la nave espacial giraba 2.5 veces por minuto, dijo: “Es como un trompo. No puedes volcarlo “.

El rover es el sucesor del rover Curiosity, que aún funciona, que ha realizado descubrimientos innovadores, incluido el hallazgo de moléculas orgánicas complejas del tipo que podrían asociarse con los seres vivos. La perseverancia es superficialmente similar a Curiosity pero tiene un conjunto diferente de instrumentos que le permitirán inspeccionar y tomar imágenes de formaciones rocosas con mucho mayor detalle.

Tiene un taladro para obtener núcleos de roca y muestras de suelo, que el rover almacenará en contenedores. La NASA espera enviar otro rover en 2026 que recogería las muestras y las lanzaría a la órbita de Marte. Otra nave espacial los llevaría de regreso a la Tierra, con una llegada selectiva de 2031.

La misión es la primera etapa de lo que se conoce como la campaña Mars Sample Return. Devolver muestras de Marte a la Tierra ha sido la máxima prioridad de la comunidad científica planetaria.

Es posible que haya vida en Marte hoy, dijo Bruce Jakosky, un científico planetario de la Universidad de Colorado y el científico principal de un orbitador de Marte que estudia la atmósfera del planeta. Si es así, esa vida probablemente sería profunda bajo tierra en rocas porosas donde el agua es líquida.

“Hemos aprendido que Marte tiene estaciones y una atmósfera que se comporta de muchas maneras similares a las de la Tierra”. Marte tiene una geología que recuerda mucho a lo que vemos en la Tierra: volcanes, canales de ríos. Marte tiene casquetes polares. Y el clima ha variado a través del tiempo en muchas escalas de tiempo diferentes. El agua líquida fue abundante al principio de su historia ”, dijo Jakosky.

Si todo sale según lo planeado, el rover aterrizará en el cráter Jezero, un sitio cuidadosamente seleccionado por los científicos por su plausible habitabilidad en una época lejana cuando Marte era más cálido y húmedo. El cráter una vez se llenó de agua, y un río fluyó hacia él, depositando sedimentos en un delta que atrae a los científicos que operarán el rover de forma remota.

Esta misión arrojará luz sobre “la potencial historia biológica de Marte y, por supuesto, al hacerlo, también creará una mejor comprensión y una base para futuras misiones humanas”, dijo Thomas Zurbuchen, el principal administrador científico de la NASA.

Como con todas las misiones a Marte, esta está llena de promesas y peligros. Marte es notoriamente difícil de explorar con sondas robóticas, muchas de las cuales han fallado de alguna manera al llegar al planeta.

“Me encuentro despierto por la noche pensando en ello”, dijo Zurbuchen.

En la conferencia de prensa posterior al lanzamiento, dijo: “Estoy aliviado. Es una misión espacial ahora, y está en camino a Marte “.

La nueva pandemia de coronavirus ha ralentizado muchas misiones de la NASA, pero esta tenía una fecha límite impuesta por la física orbital: hay una ventana estrecha cuando la Tierra y Marte están posicionados correctamente. La perseverancia tuvo que lanzarse antes del 15 de agosto. De lo contrario, la misión se habría retrasado un par de años hasta que los planetas volvieran a la posición correcta.

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